Desglosando los conceptos básicos de esta palabra de moda de sostenibilidad

Con la aparición de nuevas tecnologías y materiales que reemplazarían a los plásticos sintéticos, es importante que comprendamos una palabra importante que se usa con frecuencia:

Biodegradable.

La palabra misma se refiere a una sustancia o material que puede ser descompuesto por organismos vivos. No es algo que normalmente asociemos con los plásticos, ya que generalmente se crean para resistir estas fuerzas. Ahora, las empresas están cambiando su enfoque para reemplazar los plásticos de larga duración con materiales biodegradables, con la esperanza de que no tengan un impacto tan largo y negativo en el planeta.

Uno de los tipos de materiales más abundantes dentro de este campo emergente es el ácido poliláctico (PLA). Este polímero se deriva del almidón vegetal fermentado, normalmente maíz. Hay algunas ventajas de PLA. Por un lado, si se incinera, no se emitirán humos tóxicos. También proviene de una fuente de carbono neutral y renovable … plantas. Sí, se degrada más rápido que otros plásticos, pero sigue siendo muy, muy lento y bajo condiciones específicas. Varias compañías agregan PLA en capas a sus materiales bioplásticos para resistir mejor la degradación. Demasiado PLA y el producto se endurecerá.

Si las capas con PLA no se realizan, algunas empresas se centran en cambiar segmentos de polietileno de petróleo (P-PE) por biopolietileno (B-PE). Esto se crea a partir de azúcares a través del etanol en plantas, como la caña de azúcar brasileña. Estos, a su vez, aumentan el porcentaje de base biológica de sus mezclas de materiales, todo mientras mantienen fracciones de PLA más bajas.

Otra opción para el uso de PLA consiste en mezclarlo con ciertos metales, haciendo que el material sea mucho más biodegradable a través de mecanismos de degradación alternativos al compostar. Los productos que incorporan esto normalmente tienen una vida útil limitada, resistencia al calor reducida, carecen de resistencia a líquidos o humedad, y deben cumplir con los requisitos de degradación en instalaciones de compostaje muy específicas.

Finalmente, los materiales biodegradables o los bioplásticos deben cumplir con cuatro estándares específicos.

  • Debe ser biodegradable para los microorganismos que utilizan dióxido de carbono.
  • Debe desintegrarse visualmente.
  • No debería haber efectos negativos en el proceso de compostaje en sí.
  • Debe haber una ausencia casi completa de metales pesados.

El tiempo estándar para la degradación de este material es de alrededor de 180 días, generalmente dentro de una instalación de compostaje comercial. Pero no hay reglas establecidas para versiones más pequeñas de estos materiales. Las sobras, per se.

Estos productos están en camino de crear un futuro menos plástico y más bioplástico, pero aún puede tener un costo. Siempre debemos desglosar palabras como “biodegradable” para asegurarnos de que las entendemos y que los materiales cumplen con estos estándares. ¡El futuro es menos plástico!

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Charlie Rolsky es Director de Ciencia, América del Norte, para Plastic Oceans International. Realiza investigaciones en el Centro de Biodiseño de la Universidad Estatal de Arizona (ASU) para Ingeniería de Salud Ambiental, donde trabaja en la contaminación plástica marina y acuática, una preocupación importante en muchos ecosistemas y entornos de todo el mundo.